土卫六表面地图绘制完成 和地球惊人相似

土卫六表面地图绘制完成 和地球惊人相似

自从卡西尼号首次近距离观测土卫六以来,科学家们就利用卡西尼号传回的图像来探索它与地球的相似之处。此前,研究人员已经证实土卫六表面存在碳氢化合物海洋,但根据新的分析,这些海洋有共同的等位面(或海平面),就像地球上的海洋一样。这两项研究都已发表在期刊《地球物理研究快报》上。

康奈尔大学的天文学家亚历克斯·海耶斯(Alex Hayes)在接受《康奈尔纪事报》采访时说,土卫六上的碳氢化合物湖可能会在地下水位之上流动,并相互交汇,这就意味着土卫六上可能会有比先前认为的更多液态烃。

土卫六并不是太阳系中唯一具有地球性质的卫星。对木卫二的观测使许多人相信,它有可能拥有地外生命。美国宇航局甚至计划向木卫二发射登陆器,以进一步探索这颗卫星支持有机生命的潜力。这项努力也获得了欧洲航天局的支持。这两个航空机构将合作完成在2020年中期发射任务的目标。

土卫六表面地图绘制完成 和地球惊人相似
图:卡西尼号发现了土卫六上的甲烷海

即使土卫六上有了最新发现,但许多人仍然支持前往木卫二上寻找地外生命。木卫二的海洋拥有与地球海洋类似的化学组成,而土卫六则是太阳系中除了地球之外唯一拥有稠密大气层的星球,并且它的表面上有稳定的液体,现在发现它还有全球海平面。

这些发现可能也会影响New Frontiers项目,这是由美国宇航局进行的一系列太空探索任务。美国宇航局已经为执行这些探索任务挑选“蜻蜓”(Dragonfly)探测器作为候选者,它的目标是向土卫六的表面发送半自动化的无人探测器。美国宇航局科学任务理事会的副主任托马斯·祖尔卜岑(Thomas Zurbuchen)在电话会议上宣布了最终的入围名单,并称他们“基于杰出和有远见的科学”做出选择。

这些发现无疑会让土卫六探测任务变得更有吸引力,而且虽然全球海平面的发现令人难以置信,但它可能只是冰山一角。在我们真正到达那里之前,我们无法确定这颗土星最大卫星上有什么重大秘密等着我们去发现。

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